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El 11 de mayo de 1918 nació en Brooklyn, Nueva York, Richard Feynman quien fuera uno de los físicos más brillantes del siglo XX. Su multifacética personalidad hace difícil escribir una corta biografía sobre él pues siempre es posible dejar fuera alguna de sus características importantes.

Su primer grado lo obtuvo en el MIT en 1939, de donde siguió a Princeton para obtener su doctorado en 1942. Su carrera continúa en Los Alamos (1943-45) como integrante del Proyecto Manhattan que desarrolló la bomba atómica. Al terminar la guerra obtuvo una cátedra de física teórica en Cornell, donde estuvo hasta 1950, cuando aceptó una oferta del California Institute of Technology, mudándose definitivamente del este al oeste de su país.

Sus contribuciones a la física fueron muchas y variadas. Sin embargo es su contribución a la electrodinámica cuántica, cuyo origen es posible retrotraerlo hasta su tesis doctoral, la que le trajo celebridad y el Premio Nobel en 1965 (compartido con Schwinger y Tomonaga). Sin embargo, él habría de decir más adelante que el Premio Nobel era un dolor de cabeza pues le había significado una enorme publicidad, la que interfería con sus investigaciones. Y esto identifica una característica de su personalidad: independencia. Famosos son los llamados "diagramas de Feynman" que él inventó para representar sumas de interacciones. Trabajó también en mecánica estadística, en particular en fenómenos de bajas temperaturas como los que presenta helio líquido.

Le apasionaba enseñar. Era un pedagogo innato y siempre estaba buscando la forma de explicar de manera simple lo complicado. Por lo mismo buscaba dictar los cursos de primer año, generalmente desdeñados por sus colegas. Así surgieron los textos "The Feynman's lectures on physics" en los cuales buena parte de la física es recreada o repensada. Además de estos y otros libros científicos de nivel general y los artículos técnicos de sus trabajos de investigación, escribió obras literarias divertidas como "Surely you're joking Mr. Feynman" y "What do you care what other people think?".

Conoció todos los estados civiles: soltero, casado, viudo, separado, divorciado. En su tercer matrimonio tuvo un hijo, Carl, y adoptó una niña, Michelle. En Los Alamos alternaba su exigente trabajo en el Proyecto Manhattan con su extraordinaria habilidad para abrir las cajas fuertes de su época. Fue un gran conferencista, que embrujaba audiencias como lo haría un mago. En sus ratos libres tocaba tambores o coleccionaba sellos. Su espontaneidad le hizo protagonista de muchas anécdotas.

Su última célebre aparición pública fue cuando integró la Comisión Presidencial que investigó el accidente fatal del "Challenger" en 1986. Una vez más hizo su trabajo solo, lejos de la burocracia. Demostró públicamente como el caucho pierde su elasticidad en contacto con el hielo. Efectivamente la noche del despegue de la nave espacial fue inusualmente fría en Florida, lo que cambió las propiedades de varias piezas y descansos de goma sobre los cuales se depositó hielo.

Richard Feynman falleció de cáncer en Los Angeles el 15 de febrero de 1988, dos semanas después de enseñar por última vez: su última clase versó sobre la curvatura espacio-tiempo.

Eugenio E. Vogel M. Temuco, mayo de 2002
Si bien muchos de los físicos incluidos en la galería de www.profisica.cl han obtenido el premio Nobel, esta no es una condición sine qua non para ser incluido aquí. De lo contrario, muchos físicos del Siglo XIX y anteriores no habrían calificado. Pero aún en el Siglo XX hubo importantes físicos que no alcanzaron a recibir el Premio Nobel, lo que no hace si no replantear el significado relativo que puede tener un premio, cualquiera sea éste. Toda esta introducción para presentar a un gran físico del siglo pasado quien, como varios otros importantes físicos contemporáneos, nunca recibió el Premio Nobel.

Satyendra Nath Bose nació en Calcuta el 1 de enero de 1894 y fue el único hijo de sus padres. Después de iniciar estudios en su ciudad natal, ingresó al Presidency College en 1909 siendo prontamente atraído hacia la ciencia. Otro estudiante de este instituto de aquellos años, Meghnad Saha, llegó más tarde a fundar el Instituto de Física Nuclear de Calcuta que hoy lleva su nombre.

Después de obtener el grado de Master en 1915, comenzó a enseñar en el University College. Además de la física Bose tenía facilidad e interés por los idiomas, especialmente alemán y francés, por lo que, al tiempo que enseñaba relatividad decidió traducir un paper de Einstein del alemán al inglés, para ponerlo a disposición de sus estudiantes. Como esto resultó bien, se atrevió luego con un libro sobre relatividad escrito por el mismo Einstein, pero se encontró aquí con una desagradable sorpresa cuando se enteró de que los derechos para tal traducción los tenía una casa editora de Londres. Desconocedor de los detalles legales ya existentes en aquella época acerca de autorías, traducciones y reproducciones, se vio envuelto en un problema impensado. Hubo de recurrir a Albert Einstein mismo, quien finalmente medió entre Bose y la Editorial, logrando que esta última permitiera la circulación de un tiraje limitado de la traducción de Bose y solamente dentro de la India.

Bose continuó su carrera en la Universidad de Dacca donde reformuló la teoría de Planck y avanzó algunas ideas revolucionarias acerca de los quanta de luz o fotones que Eistein había introducido para explicar el efecto fotoeléctrico. Sin embargo, encontró resistencia para que sus ideas fueran aceptadas e incluso un manuscrito suyo enviado a publicar fue rechazado. Esto, sumado al acercamiento anteriormente producido en relación con la traducción ya aludida, llevó a Bose a consultar directamente con Einstein enviándole una copia revisada de su artículo. Einstein vio que la misma idea que Bose proponía para los fotones podía extenderse a otros entes de espín entero: algunos isótopos en particular. Es así como, por el lento correo de aquella época, se produjo el acercamiento entre estos dos científicos de la primera mitad del siglo XX, que habría de culminar con la proposición de lo que hoy conocemos como "condensación de Bose-Einstein". Los dos hombres se reunieron por primera vez en Berlín recién en 1925. Recordemos que este quinto estado de la materia fue comprobado experimentalmente hace una década, trabajo que recibió el Premio Nobel de Física hace dos años. Bose contribuyó de manera sustantiva al desarrollo de la mecánica estadística y la denominación general de "bosones" para las partículas de espín entero la acuñó Dirac precisamente en honor de este físico indio. La estadística cuántica que se aplica a estas partículas recibe el nombre de "estadística de Bose-Einstein".

Finalmente Bose regresó a trabajar como físico a su natal Calcuta a partir de 1945, poco antes de que India lograra la independencia. Durante la parte culminante de su carrera, Bose fue objeto de diversos honores y recibió prestigiosas distinciones. Se especula que no le fue concedido el Premio Nobel porque era impensable que, habiendo ya recibido Raman dicho galardón (ver biografía en esta misma galería), lo recibiera otro físico no sólo de la India sino también nacido en Calcuta. Es decir, era absolutamente impensable que Europa y Estados Unidos cedieran nuevamente otro premio a Oriente, especialmente si se considera que Raman había sido el primer premiado en física que no fuera norteamericano o europeo.

Bose falleció en su Calcuta natal, a la edad de 80 años, el 4 de febrero de 1974.

Sin-Itiro Tomonaga fue uno de los grandes físicos japoneses del siglo XX. Tomonaga es considerado junto a Feynman, Schwinger y Dyson uno de los padres de la electrodinámica cuántica

Nació en Tokio el 31 de marzo de 1906 y fue el primer hijo de un conocido filósofo japonés que enseñó en la universidad de Tokio. Fue un niño tímido y de una salud frágil, faltaba frecuentemente a las clases y no era buen deportista.

Sin embargo sus problemas físicos los suplía con un gran entusiasmo y gusto por los fenómenos de la naturaleza.

En 1913 su padre se trasladó a la Universidad Imperial de Kyoto y Tomonaga fue matriculado en el Liceo de Kyoto y que era una de los colegios secundarios mas renombrados de Japón. En el Liceo, Tomonaga conoció a Hideki Yukawa con quién le unió no solo una gran amistad, sino que también una pasión por la ciencia que aprendieron ambos siendo muy jóvenes.

Una vez que terminaron el liceo, tanto Tomonaga como Yukawa se matricularon en la Universidad de Kyoto para estudiar física. Ambos llegaron a ser excelentes estudiantes y las carreras de ambos -aunque fueron muy exitosas- se movieron por distintos caminos. Yukawa opto por Tokio y Tomonaga se decidió por trabajar con Nishina, un destacado físico teórico y experimental en Riken.

Con Nishina, Tomonaga se familiarizó con los fundamentos de la teoría de Dirac y tuvo los primeros acercamientos con la electrodinámica cuántica que sería su área de mayor interés a lo largo de toda su vida.

El trabajo fundamental de Tomonaga lo realizó en 1943, cuando desarrolló lo que mas tarde se conocería con el nombre técnico de representación de interacción y que lo llevaría a ser uno de los ganadores del premio Nóbel de Física en 1965.

Su trabajo se caracterizó no sólo por una gran originalidad, sino que también por una fuerza inusual para sobreponerse al aislamiento que vivió Japón durante la segunda guerra mundial. La falta de recursos no fue un obstáculo para que formara a toda una generación de científicos japoneses.

El trabajo de Tomonaga fue internacionalmente reconocido y se abocó no solo a la electrodinámica cuántica, sino que también a la materia condensada. En este campo él descubrió el así llamado modelo de Tomonaga, el cual es una formulación que contiene como caso particular una amplia gama de modelos que envuelven fermiones.

Tomonaga murió de cáncer 1979 a los 72 años de edad.

J. Gamboa
Universidad de Santiago