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Ahora que el reciente Premio Nobel de Física (2003) fue dedicado en parte a la superconductividad, parece interesante mirar en retrospectiva y conversar de quien lo recibiera en 1972, de manera compartida con Cooper y Schrieffer, por la primera teoría que diera cuenta del fenómeno. Curiosamente cuando trabajaba en esa teoría, justamente el año 1956, John Bardeen recibió el Premio Nobel de Física, conjuntamente con Brattain y Schockley, por sus trabajos en semiconductores conducentes al desarrollo del transistor.

Este doble Premio Nobel en física nació un 23 de mayo de 1908 en Madison, Wisconsin, ciudad universitaria donde pasó su infancia, adolescencia, y temprana juventud pues su padre (uno de los primeros egresados de la Escuela de Medicina de Johns Hopkins University) fue fundador y profesor de la Escuela de Medicina de la Universidad de Wisconsin, donde el joven John cursó estudios universitarios hasta el grado de Master. Después de egresar y ejercer como ingeniero eléctrico por tres años, fue aceptado en Princeton donde obtuvo su doctorado en 1936. Sus intereses como físico fueron múltiples, desde partículas elementales hasta astrofísica y bajas temperaturas. Sin embargo, fue en las propiedades electrónicas del estado sólido donde hizo sus más importantes contribuciones, como las dos laureadas que ya se mencionaron.

Fue un ingeniero con fuerte formación en física o un físico con fuerte vocación de ingeniero lo que se manifestó en sus relaciones con la industria. En efecto, paso a ser consultor de la Xerox en 1951 y su trabajo impulsó esta empresa a los conocidos niveles de desarrollo y la revolución que significó para la diseminación de información. También realizó una fructífera labor en la General Electric Corporation, mucho más cercana a su primera formación.

Su carrera académica comenzó en Harvard en 1935, continuó en la Universidad de Minnesota hasta 1941 cuando optó por los laboratorios de investigación de la Armada. En 1945 fue enrolado por la Bell Telephone para fortalecer el recientemente formado grupo de trabajo que llegaría a adquirir fama mundial. En 1951 regresó a la Academia, dándole un enorme impulso a la Universidad de Illinois en su doble función de Profesor de Ingeniería Eléctrica y Profesor de Física, llegando a ser designado Profesor Emérito. En todo caso nunca abandonó sus conexiones con la industria, como lo prueba su presencia en el Directorio de la Corporación Xerox desde 1983, hasta 1991, año en que falleció. Le sobrevivieron sus tres hijos del matrimonio con Jane Maxwell celebrado en 1938.

Quien escribe estas notas era estudiante graduado en Estados Unidos el año 1972 cuando John Bardeen recibió su segundo Premio Nobel y recuerda la siguiente anécdota narrada por la televisión, en el programa de noticias conducido por el célebre Walter Cronkite. Debido a la diferencia de hora, el anuncio oficial de la academia sueca llegó a USA con varias horas de “adelanto”, o sea, en la madrugada de Illinois. Como muchísimos periodistas querían entrevistar al doble Premio Nobel, se organizó una conferencia de prensa temprano en la universidad. Cuando John Bardeen fue a sacar su auto para dirigirse al campus, no funcionó el circuito que debía abrir la puerta del garage, por lo que debió transportarse de otra forma llegando con algún retraso. Más tarde se supo que el mecanismo no había funcionado porque se había quemado un elemento del circuito el que fue prontamente reemplazado. Se trataba de un transistor, el mismo que le había valido a John Bardeen su primer Premio Nobel 16 años antes.

Temuco, octubre de 2003

Julian Schwinger fue uno de los más grandes físicos teóricos de la segunda mitad del siglo XX. Junto con Feynman, Tomonaga y Dyson formularon la electrodinámica cuántica y la transformaron en el primer ejemplo de una teoría cuántica de campos experimentalmente exitosa y consistente.

En efecto, como se mencionó en la biografía anterior de Dyson, la electrodinámica cuántica describe la manera como interacciona la luz (fotones) con electrones. Esta es una teoría física tan fundamental que es de importancia crucial para muchas aplicaciones en diferentes campos incluyendo la medicina.

Schwinger nació en el seno de una familia tradicional judía en el barrio de Brooklin en Nueva York. Su padre que provenía de la región del caucazo ruso fue un comerciante que se dedicó a la confección de ropa y su madre, de origen austro-húngaro, a las labores de casa.

La familia Schwinger tuvo dos hijos, Harald y Julian ambos destacados e inteligentes jóvenes que crecieron en el popular barrio de Harlem en Nueva York. Desde pequeño Julian mostró una aguda inteligencia y una gran afición por la lectura y la ciencia.

Fue considerado por sus profesores de colegio desde pequeño como un genio y ya a los 15 años, cuando aún no terminaba la escuela secundaria, era frecuente encontrarlo en la biblioteca del Departamento de Fisica del City College. El City College era en ese tiempo, una universidad donde asistían prácticamente todos los hijos de las familias judias de Nueva York porque era gratis y contaba con excelentes profesores. Uno de ellos era Mark Zemansky quien llego a escribir libros de gran valor cientifico y pedagógico.

Uno de ellos, por supuesto, es el conocido libro de termodinámica con el cual estudiaron generaciones de físicos e ingenieros de todo el mundo

A los 16 años ya Schwinger era alumno del primer año de física en City College y estaba familiarizado con toda la física clásica y cuántica de su tiempo.

Es notable destacar que antes de terminar el primer año, él ya había publicado su primer trabajo cientifico sobre scattering neutrones en la prestigiosa revista científica Physical Review en colaboración con Otto Halpern, entonces profesor en el City College.

Son famosos los comentarios que Isaac Rabi hiciera sobre Schwinger. Julian nunca asistió a las clases de Rabi porque consideraba que se divertía más en la biblioteca. Sin embargo, fue el mismo Rabi -reconociendo el talento de Schwinger- el que lo instó a que se trasladara a Columbia University para que comenzara su doctorado.

En aquella época Edwin Teller -quién visitaba Columbia por un periodo corto- y conocía el trabajo de Schwinger fue quien lo animó a que profundizara en el tema que había trabajado en su primer trabajo y escribiera su tesis doctoral.

Julian terminó su tesis a los 20 años de edad y a los 22 escribió el famoso artículo con William Rarita donde formulaban la ecuación de onda para un campo de spin 3/2.

Desde el año 1942 al 46, Schwinger, por la Guerra, trabajó en el laboratorio LBL de Berkeley en problemas de electrodinámica clásica los cuales conducirían, posteriormente, al desarrollo del radar.

Desde el año 47 al 51, su interés se abocó al desarrollo de la electrodinámica cuántica formulándola complemente y alcanzando su triunfo máximo con el cálculo del factor g-2. Este cálculo, probablemente, es la comprobación más certera que se conoce entre teoría y experimento en toda la historia de la física.

Por su trabajo en el desarrollo de la electrodinámica cuántica, Schwinger junto con Feynman y Tomonaga fue galardonado con el premio Nóbel.

A finales de los años 60 Schwinger abandonó el Departamento de Física de la Universidad de Harvard para trabajar en la Universidad de California en Los Ángeles. Su interés por la Fisica cubrió diversos campos y, al final de su vida, se dedicó con ahínco al fenómeno de la sonoluminicensia.

Schwinger fue un claro ejemplo de un científico que combinó con maestría su profundo conocimiento de la matemática con la intuición física.

J. Gamboa Universidad de Santiago de Chile
Lev Davidovich Landau nació Baku el 22 de Enero de 1908. Después de graduarse en la Universidad de Leningrado a la edad de 19 años, comenzó su carrera científica en el Instituto Físico-Técnico de Leningrado. Entre los años 1929-1931 con una beca de la Fundación Rockefeller Landau trabajó en diversos lugares aunque especialmente destacado fue su trabajo en Copenhagen con Niels Bohr.

Entre los años 1932-1937 fue Director del Departamento de Física Teórica del Instituto Físico-Técnico Ucraniano en Kharkov. Al mismo tiempo que era profesor en Kharkov, también fue Director del Instituto de Problemas Físicos de la Academia de Ciencias de la URSS en Moscú.

El trabajo de Landau cubrió todos los campos de la física, temas tan disímiles como el análisis dimensional, la mecánica de fluidos, la física de materia condensada, astrofísica y la teoría cuántica de campos son áreas en las que Landau realizó contribuciones fundamentales.

Poco después que Kapitza descubriera el fenómeno de superfluidez, Landau se abocó al estudio de la termodinámica de transiciones de fase y propuso la primera explicación fenomenológica para tal fenómeno. En el inicio de la década de los cincuenta Landau junto con Ginzburg desarrolló la teoría conocida como teoría de Ginzburg-Landau y que es -hasta ahora- la mejor descripción efectiva de los fenómenos de superfluidez y superconductividad.

Es notable observar que esta teoría fue desarrollada completamente usando argumentos heurísticos y sólo después, cuando se descubrió la teoría BCS, se entendió el verdadero valor del approach de Ginzburg y Landau. Aún más, predicciones adicionales de la teoría de Ginzburg-Landau se verificaron muy posteriormente a la propuesta original y fueron, esencialmente, antiguos estudiantes de doctorado de Landau quienes la potenciaron y algunos de ellos recibieron por estos trabajos el premio Nobel de Física en años recientes.

El trabajo científico, la formación de científicos y su mundialmente conocido Curso de Física Teórica condensado en nueve volúmenes que cubren todos los campos de la física, ponen a Landau como un ejemplo de uno de los mas grandes físicos del siglo veinte.

La carrera de Landau desgraciadamente se truncó con el accidente de automóvil que sufrió en el verano de 1962 accidente del cual nunca se recuperó totalmente.

En este mismo año la Academia Sueca le concedió el Premio Nóbel de Física por su formulación de la hidrodinámica cuántica y su explicación teórica de la superfluidez.

L. D Landau falleció en 1968 a los sesenta años de edad.

J.Gamboa, Usach.